В отличие от многих видов спорта история возникновения пейнтбола туманна и неоднозначна, она до сих пор рождает споры.

    По одной из версий, пейнтбол возник еще во второй половине 19 го века, а описанные Жюль Верном в романе «Робур – завоеватель» в 1881 году учения солдат Робура явились не вымыслом, а совершенно реальной системой подготовки солдат, которую пытались внедрить в африканских полках изобретатель Густав Реклю и майор французской армии Марк Абель Дюруа.

    Во время колонизации Алжира, Сенегала и Сиама перед армией Франции встала задача – борьба с мелкими партизанскими группами и зачистка населенных пунктов. Её решение было возложено на легкую пехоту – зуавов, которые, не обладая опытом в таком деле, несли огромные потери. В апреле 1875 г. Дюруа, будучи ещё лейтенантом, направил командованию рапорт и проект организации обучения «ударных отрядов». В итоге, проект был успешно запущен, Дюруа произведен в капитаны, а в провинции Лангедок начались учения на макетах деревень и городов. Изобретателю Густаву Реклю, прочитавшему заметку в газете о новых методах обучения войск, пришла в голову идея преобразовать учения с чучелами противника и боевым оружием в тренировки "друг на друге" при помощи "краскометов". Первая модель краскомета представляла собой доработанный промышленный пневматический шприц для смазки, заполненный краской. Вторая модель была создана на базе охотничьего ружья и заряжалась с казенной части двумя заполненными краской шарами из сырого латекса. Перед каждым выстрелом приходилось взводить рычаг пневматической системы (как на современных пневматических ружьях).

   В Алжирской кампании 1979 г. «ударный отряд» 14-го линейного зуавского полка блестяще проявил себя в боевых действиях при зачистке Орана и Сиди-Брахима, потеряв за весь бой двух солдат ранеными. Не смотря на очевидные успехи, не понятая высшим генералитетом Франции, программа была закрыта в 1889 г.

   10 и 11 мая 1940 г. между бельгийским Льежем и голландским Маастрихтом произошел эпизод, вписанный во все учебники воздушно-десантных войск: группа из 85 стрелков и саперов высадилась из планеров на крышу форта Эбен-Эмаэль и после 30-ти часового боя вынудила сдаться гарнизон в 1200 человек. Есть свидетельства того, что до этого десантники тренировались с применением пейнтбольных маркеров. В ходе подготовки наступления на Францию в обход «линии Мажино» выяснилось, что форт, блокирующий мосты через канал Альберт и мешающий молниеносному продвижению немецких войск, с воздуха защищен всего 8-ю пулеметами.
Немцы, внимательно следившие за всей военной периодикой в Европе серьезно отнеслись к опубликованному несколькими годами ранее в ежегоднике Министерства Национальной Обороны Франции «Наставлению по обучению легкой пехоты ближнему бою в городских условиях», которое было составлено в 1881 г. майором Марком Абелем Дюруа. В порядке эксперимента по заказу Генерального Штаба были изготовлены образцы краскометов, практически внешне не отличавшиеся от пистолета-пулемета МР38 с серийным одноразовым углекислотным баллоном, предназначенным для моментальной накачки авиационных спасательных лодок (так называемые «саксонские ружья»).

   Новшество было воспринято офицерами штурмовых групп во главе с Вальтером Кохом прохладно. Но дело в том, что идея высадки десанта на форт с планеров принадлежала Гитлеру, а значит приобретала статус закона, который должен быть выполнен не смотря ни на что.

   Взятие форта было поручено подразделению упомянутого В. Коха, из рядов которого была отобрана десантно-штурмовая группа «Гранит» - 85 человек под командованием лейтенанта Витцига. В ноябре 1939 г. в замке Гилдешайм, на полномасштабных макетах Эбен-Эмаэля начались интенсивные тренировки с применением «саксонских ружей». Учения продолжались несколько месяцев.
10-го мая форта не достигли 2 планера, в том числе и с лейтенантом Витцигом. За первые минуты боя форт был практически выведен из строя, а гарнизон блокирован во внутренних помещениях. Несмотря на то, что пехота сумела пробиться к десанту позже запланированного срока, группа «Гранит» удержала верхнюю площадку форта, потеряв всего шестерых убитыми и ранеными, и приняла капитуляцию гарнизона в полдень 11-го мая. В последующем, новшество развития не получило, так как тренировки держались в строжайшем секрете, а особенно после нападения на Советский Союз не было времени и средств на столь детальное и дорогостоящее планирование операций.

   История возникновения современного пейнтбола тоже не ограничивается одной версией.

   По одной из них игра была разработана для тренировки спецподразделений ЦРУ, свидетельств чему практически не осталось.

   По другой, ее придумал предводитель бригады лесорубов, помечавшй краской дожившие свой век деревья.

   По третьей, в начале были три товарища, несколько лет спорившие о способности человека к выживанию, и вот, наконец, один из них случайно обнаружил в фермерском журнале объявление о продаже красящего пистолета для скота. Друзья были фанатами военных игр. Недолго думая, они устроили подобие военного сражения с красящими пневматическими ружьями. Это событие случилось 27 июня 1981 года. Всего в битве участвовали свыше 10 игроков.  Игра оказалась увлекательной.
Внутри первых шаров была масляная краска, пятна которой на одеждах игроков, приводила в ужас их жен. С появлением

желатиновых шариков, в которых стала использоваться легко отстирываемая водорастворимая краска начался следующий этап развития пейнбола и относится к 1984 году с появлением .

Первое пейнтбольное ружье, наиболее похожее на современное появилось в 1985 году. Вышло оно под маркой Splatmaster. Чуть позже появилось первое полуавтоматическое ружье Splatmaster Rapide.

   Две последние истории заканчиваются одинаково. В июне 1981 г. неподалеку от Хенникера, штат Нью-Хэмпшир состоялась первая игра.
Согласно же самой распространенной версии, в конце 70-х, начале 80-х годов ХХ-го века, в Северной Америке, какие-то фермеры решили использовать не по назначению красящие пистолеты, которыми они метили скот у себя на ранчо.

   С тех пор пейнтбол стал элементом индустрии отдыха и развлечений, методом тренировки служб безопасности и спецподразделений. Разработано множество типов маркеров от помповых, до полностью автоматических. Существуют сложившиеся правила, проводится огромное количество турниров и чемпионатов, вплоть до Кубка Мира. Вокруг пейнтбола выросла целая индустрия.

   В России пейнтбол появился в 1992 г. Именно тогда владелец оружейного магазина Терри Аттридж привез в Россию первый маркер. Благодаря Алексею Арсеньеву и Юрию Цыганкову, через месяц, 7-го ноября прошла первая игра. Примерно с 1994 г. начала формироваться сеть пейнтбольных клубов и ассоциаций, а в 1996 г. пейнтбол был признан видом спорта.